Skulls and skeletons

When you walk down Fifth Avenue in Playa del Carmen you will see some artistic expressions that are presented in the form of skulls, or which include drawings of skulls and skeletons. This can be disturbing for visitors, since it may lead them to think that Mexicans worship death or evil.

But, are Mexicans adept to a religion that worships death? No. Official statistics show that, by the year 2010:

  • 85 of every 100 Mexicans are Catholic;
  • 10 of every 100 Mexicans professes a religion other than the Catholic [mostly Protestant] and
  • 5 of every 100 has no religion.

So you may ask, if Mexico is a predominantly Catholic country and the representations of skulls do not mean a death worship, what do they mean? There is no straight answer for this question. Most likely in the case of the craftsmanship each artist will have a different motivation to make use of the skulls/skeletons.

However, one of the popular ideas referring to death in Mexico, is that in Mexico you can laugh at death. Of course, while not near you!

It is true that the phrase “laugh at death” does not sound very funny; however, you can do it for sure! Try to laugh at death Mexican style, you are already in Mexico, so why not? To do so we recommend you to practice the writing of what we know as “calaverita”, which according to the dictionary of the Spanish of Mexico, can be defined as: “Set of verses written in November, on the occasion of the day of the dead, and are made as the epitaph of a living person”. By the way, this set of verses is better known as “little skulls” and there are some contests in different places.

Here is a recommendation on how to write a “calaverita” and here another. Some examples of “calaveritas” can be read here and here. For a deeper understanding of the use of the skull in Mexico we recommend to read Paul Westheim here, and to understand the idea of death in Mexico go and read Claudio Lomnitz. And if you want some music related to this, listen to Lila Downs here.

En español

Cuando caminas por la Quinta Avenida te encuentras con algunas expresiones artísticas que se presentan en forma de calaveras o que incluyen dibujos de calaveras y esqueletos. Esto puede ser inquietante para los visitantes, puede llevarlos a pensar que los mexicanos somos adoradoradores de la muerte o de la maldad.

Pero, ¿son los mexicanos adeptos a una religión que adore la muerte? No. Las estadísticas oficiales, al año 2010, nos señalan que:

  • 85 de cada 100 mexicanos son católicos;
  • 10 de cada 100 profesa una religión diferente a la católica [mayoritariamente protestante] y
  • 5 de cada 100 no tiene religión.

Y entonces, si México es un país predominantemente católico y las representaciones de calaveras no significan una adoración a la muerte, ¿qué significan entonces tantas calaveras? No existe una respuesta corta y única para esta pregunta. Muy probablemente en el caso del trabajo artesanal cada artista tendrá una motivación diferente para hacer uso de las calaveras.

Sin embargo, una de las ideas populares al referirnos a la muerte en México, es que en México uno se puede reir de la muerte. ¡Claro que mientras no este cerca de ti!

Es cierto que la frase “reirse de la muerte” no suena muy divertida; sin embargo, haga usted la prueba, intente reirse de la muerte al estilo mexicano. Ya está en México, así que ¿por qué no? Para hacerlo le recomendamos experimentar la escritura de una “calavera”, que de acuerdo con el Diccionario del español de México, se puede definir como: “Cojunto de versos festivos que se escriben en noviembre, con motivo del día de muertos, y que pretenden ser el epitafio de una persona viva.” Por cierto, que dicho conjunto de versos es más conocido como “calaveritas” y en distintos lugares se llegan a realizar concursos.

Aquí una recomendación de cómo hacer para lograr escribir una calaverita y acá otra. Algunos ejemplos de calaveritas los pueden ver aquí y otros acá. Para una comprensión más produnda del uso de la calavera en México les recomendamos leer a Paul Westheim y para comprender la idea de la muerte en México a Claudio Lomnitz. Y si quiere algo de música nada mejor que esta canción con Lila Downs.